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Datos, hechos y cifras sobre los Premios Nobel de Fisiología o Medicina, Física y Química

por el
Lic. José A. López Espinosa*

A lo largo del siglo xx, el Premio Nobel se ha llegado a convertir en un lauro de gran prestigio internacional, y actualmente representa la mayor distinción de que pueden ser objeto los que consagran sus vidas a la fisiología o medicina, la física, la química, la literatura, la economía y a la preservación de la paz en el mundo. El reconocimiento que lleva implícito el hecho de recibir esa condecoración, va más allá de la obtención de una considerable suma de dinero, pues sus beneficiarios dejan de ser patrimonio de un país o región para transformarse rápidamente en personalidades de renombre universal.

Entre 1901 y 1997 se otorgaron 465 Premios Nobel a 687 laureados, distribuidos de la forma siguiente:

Fisiología o Medicina  88 premios a 165 personas
Física 91 premios a 154 personas
Química. 89 premios a 129 personas
Literatura 90 premios a 94 personas
Economía 29 premios a 42 personas
La Paz. 78 premios a 89 personas y 14 organizaciones
Las personas ganadoras del galardón en Fisiología o Medicina, física y química durante ese período suman 448, y sus aportes han conformado un amplio inventario de grandes descubrimientos en estas disciplinas.

Los científicos de mayor edad a los que se le ha conferido el galardón han sido:

Por otra parte, los galardonados más jóvenes han sido hasta ahora: Hasta ahora, sólo tres candidatos han logrado ostentar el lauro más alto en más de una ocasión. Ellos son: De los 670 premios individuales otorgados entre 1901 y 1997, hay 29 (4,3%) logrados por 28 mujeres (una en dos oportunidades) de 15 países. De éstas, seis se han llevado el de Fisiología o Medicina, dos el de Física y tres el de Química.

Las científicas agraciadas han sido:

Marie S. Curie (Francia), Física en 1903 y Química en 1911.

Iréne Joliot-Curie (Francia), Química en 1935.

Gerty Theresa Radnitz Cori (Estados Unidos), Medicina en 1947.

Maria Goeppert-Mayer (Estados Unidos), Física en 1963.

Dorothy CrowfootHodgkin (Reino Unido), Química en 1964.

Rosalyn S. Yalow (Estados Unidos), Medicina en 1977.

Barbara McClintock (Estados Unidos), Medicina en 1983.

Rita Levi-Montalcini (Estados Unidos), Medicina en 1986.

Gertrude Belle Elion (Estados Unidos), Medicina en 1988.

Christiane Nüsslein-Vollhard (República Federal de Alemania), Medicina en 1995.

Un dato digno de conocerse es que también se han premiado tres matrimonios por sus descubrimientos relevantes. Estas parejas estuvieron integradas por los franceses Marie S. y Pierre Curie, quienes juntos se alzaron con el título de Física en 1903; por los también galos Iréne Joliot-Curie y Jean Frédéric Joliot-Curie, ganadores del de Química en 1935; y por los estadounidenses de origen checo Gerty Theresa Radnitz Cori y Carl Ferdinand Cori, a los que les otorgaron el de Medicina en 1947.

Otra curiosidad que debe destacarse es la relativa a ciertos agraciados. Cuyos hijos han recibido también la recompensa. Se han visto en estos casos William Henry Bragg y su hijo William Lawrence Bragg, ambos de Reino Unido, quienes en 1915 lograron juntos el premio de Física; el danés Niels Henrick David Bohr, merecedor del de Física en 1922, y su hijo, también de Dinamarca, Aage Niels Bohr, quien ganó igualmente el de Física, pero en 1975; los franceses Marie S. y Pierre Curie (Física en 1903), cuya hija, también del país galo Iréne Joliot-Curie fue condecorada con el de Química en 1935; y el sueco Hans Karl August Simon von Euler-Chelpin (Química en 1929), quien murió seis años antes de que se le concediera el de Medicina a su hijo Ulf Svante von Euler en 1970.

Si se analiza la distribución por países de los Premios Nobel de Fisiología o Medicina, de Física y de Química desde que comenzaron a otorgarse en 1901, se puede notar que los científicos representantes de Estados Unidos se han llevado 184, los del Reino Unido 68, los de Alemania 61 y los de Francia 26. Es particularmente sorprendente el dominio de los norteamericanos en el último tercio del siglo, pues entre 1965 y 1997 cruzaron el océano 121 de estos trofeos, de ellos 48 de Fisiología o Medicina, 42 de Física y 31 de Química. En el segundo lugar de la clasificación por países durante ese lapso se sitúan Reino Unido con 23 premios, (8, 5 y 10) y en el tercero se coloca Alemania con 16, (5, 6 y 5), respectivamente.

En el primer tercio del siglo fue bastante diferente la concentración de medallas de los Premios Nobel de Fisiología o Medicina, de Física y de Química. Hasta 1932 fue Alemania el país que encabezó la tabla con 31 premios ( 6, 11, 14), seguida por el Reino Unido con 17 (5, 5, 7) y Francia con 14 (4, 6, 4). Ese año los Estados Unidos ocupaban el quinto puesto, detrás de los Países Bajos y Suecia, con sólo cinco premios acumulados (0, 3, 2).

Algo que también llama la atención es que Suecia ha estado históricamente ubicada en uno de los primeros cinco lugares en la clasificación por países, hecho que ha provocado más de una reflexión y no pocas polémicas.

En 1982, los sociólogos Günter Küpper, Peter Weingart y Norbert Ulitzka analizaron el material de archivo que contenía información acerca de la entrega de los Premios Nobel de Física y Química entre 1901 y 1929. Por otro lado el historiador de las ciencias Franz Stuhlholfer publicó unas tablas, con las cuales dejó abierta la pregunta acerca de si las instituciones que otorgan el lauro en Estocolmo han sido siempre fieles al deseo expreso de Alfred Nobel de que ello se hiciera sin la incidencia de consideraciones nacionales.

Como resultado de las mencionadas investigaciones, se comprobó que las nominaciones recaen por regla general en científicos del mismo país de quienes las hacen, incluyendo los ganadores anteriores del premio. Ejemplo elocuente de ello es que del total de 408 candidaturas entregadas hasta 1929 por los físicos alemanes, 281 (69,8%) recayeron en científicos de la nación germana, si bien hay que reconocer que de las 479 proposiciones extranjeras, 199 (41,5) correspondieron a físicos del mismo país.

En otros casos se manifestaron de forma diametralmente opuesta las tendencias entre la autovaloración y la evaluación proveniente del extranjero. Por ejemplo, en el lapso de la referencia, el 80 % de los científicos franceses fueron nominados por sus compatriotas, mientras que sólo el 20% de las proposiciones se recibieron de otras naciones. Otro caso similar fue el de los propuestos italianos, cuya proporción en este sentido fue del 50 y del 3 %.

Las cifras anteriores demuestran el favoritismo de que gozaba Alemania en el primer tercio del siglo en cuanto a la cantidad de nominados al Premio Nobel, lo cual parece se repite actualmente en relación con los Estados Unidos.

Ante la pregunta que quedó abierta sobre la posible situación privilegiada de Suecia, procede mencionar que de los cinco primeros científicos de ese país ganadores del lauro, sólo Svante A. Arrhenius, quien consiguió el de Química en 1903, ha sido reconocido por un público numeroso. Asimismo ha sido el de mejores resultados en sus proposiciones, pues de los 21 aspirantes por él nominados, 15 se alzaron con el título.

Volviendo al predominio de los Estados Unidos en el último tercio del siglo, se pudiera argumentar que el desplazamiento de la mayoría de los Premios Nobel de Fisiología o Medicina, de Física y de Química se ha producido hacia esa nación, en virtud de que los laboratorios de investigación ofrecen allí condiciones de trabajo considerablemente lucrativas, incluso para los talentosos investigadores extranjeros, muchos de los cuales se han convertido en ciudadanos estadounidenses. Los galardonados en estos casos han sido:

Nombre
País de origen
Título
Año
Charles Breton Huggins Canadá Fisiología Medicina
1966
Hans Albrecht Bethe Alemania Física
1967
Har Gobind Khorana India Fisiología Medicina
1968
Lars Onsager Noruega Química
1968
Max Delbrück Alemania Fisiología Medicina
1969
Salvador Edward Luria Italia Fisiología Medicina
1969
Ivar Giaever Noruega Física
1973
George Emil Palade Rumania Fisiología Medicina
1974
Renato Dulbecco Italia Fisiología Medicina
1975
Roger Guillemin Francia Fisiología Medicina
1977
Arno Allan Penzias Alemania Física
1978
Herbert Charles Brown Reino Unido Química
1979
Allan Mac Leod Cormack Sudáfrica Fisiología Medicina
1979
Baruj Benacerraf Venezuela Fisiología Medicina
1980
Nicolaas Bloembergen Holanda Física
1981
Roald Hoffmann Polonia Química
1981
David Hunter Hubel Canadá Fisiología Medicina 
1981
Subrahmanyan  Indias    
Chandrasekhar Británicas Física
1983
Henry Taube Canadá Química
1983
Yuan Tseh Lee Taiwan Química
1986
Rita Levi-Montalcini Italia Fisiología Medicina
1986
Charles John Pedersen  Corea del Sur Química
1987
Hans Georg Dehmelt Alemania Física
1989
Richard E. Taylor Canadá Física
1990
Edmond H. Fischer China Fisiología Medicina
1992
Rudolph A. Marcus Canadá Química
1992
George Andrew Olah Hungría Química
1994
 

Como se puede inferir en estos datos, 27 científicos procedentes de 17 países de todas partes del mundo se han convertido en ciudadanos de los Estados Unidos y han representado a esa nación como nominados y ganadores de un total de 12 Premios Nobel de Fisiología o Medicina, 7 de Física y 8 de Química, hecho que ha contribuido considerablemente a su preponderancia en tal sentido de 1965 a la fecha.

Con la presente contribución se aspira a que los interesados en el tema dispongan de un documento de referencia donde puedan encontrar ciertos datos, hechos y cifras sobre los Premios Nobel de Fisiología o Medicina, Física y Química, los cuales constituyen curiosidades que no son fáciles de hallar agrupadas y sistematizadas, por estar dispersas en numerosas obras redactadas en diferentes idiomas.

Asimismo se trata que los lectores de Cuadernos de Historia de la Salud Pública adquieran más conciencia de la significación de que algunos científicos cubanos, si bien no lograron alcanzarlo, fueran nominados para el lauro, información acerca de la que se encontrarán muchos detalles en el trabajo titulado "Los cubanos y los Premios Nobel", interesante y didáctica obra del profesor Gregorio Delgado García, Historiador Médico del MINSAP.

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  12. Stenzel D, Stenzel G. Das grobe Lexikon der Nobelpreisträger. Ergänzungsband Nachträge 1994 bis 1997. Hamburg: Verlag Dr. Kovac, 1998: 1-32.
* Licenciado en Información Científico-Técnica. Departamento Procesamiento de la Documentación. Centro Nacional de Información de Ciencias Médicas.
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